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    Fatoumata Diawara
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    Fatoumata Diawara
The Malian singer Fatoumata Diawara (aka Fatou) was born in Africa in 1982. As a child she became a member of her father’s dance troupe and was a popular performer of the wildly flailing didadi dance from Wassoulou, her ancestral home in western Mali. She was an energetic and headstrong girl and at the age of twelve her refusal to go to school finally prompted her parents to send her to live and be disciplined by an aunt in Bamako. She was not to see her parents again for over a decade.
Her aunt was an actress, and a few years after arriving, Fatou found herself on a film set looking after her aunt’s infant child. The film’s director was captivated by Fatou’s adolescent beauty and she was given a one line part in the final scene of the film ‘Taafe Fangan’ (‘The Power of Women’). This led to her being given a lead role by the celebrated director Cheick Omar Sissoko in his 1999 film ‘La Genèse’ (Genesis).
At the age of eighteen Fatou travelled to Paris to perform the classical Greek role of Antigone on stage. After touring with the production she returned to Mali where she was given the lead in Dani Kouyaté’s popular 2001 film ‘Sia, The Dream of the Python’. The film tells the story of a West African legend called Sia, a young girl who defies tradition. To many in Mali, Guinea, Senegal and Burkina Faso, Fatou is Sia thanks to the film’s enormous success throughout the region. Offers for further acting roles poured in but Fatou’s family wanted her to settle down and marry and forced her to announce, live on Malian television, that she was abandoning her career as an actress.
In 2002 Jean-­‐Louis Courcoult, the director of the renowned French theatre company, Royale de Luxe, travelled to Bamako to offer Fatou a part in his new production. An unmarried woman is considered a minor in Malian society so her family’s permission was required. They refused. After much soul searching Fatou took the daring decision to run away and at Bamako airport she managed to board a plane for Paris, narrowly escaping the pursuit of the police who had been alerted to the girl’s ‘kidnapping’.
With Royal de Luxe Fatou performed a variety of roles around the world including tours in Vietnam, Mexico and throughout Europe. During rehearsals and quiet moments she took to singing backstage for her own amusement. She was overheard by the director and was soon singing solo during the company’s performances. Encouraged by the reception from audiences she began to sing in Parisian clubs and cafes during breaks from touring. Here she met Cheikh Tidiane Seck the celebrated Malian musician and producer who invited her to travel with him back to Mali to work on two projects as chorus vocalist; ‘Seya’ the GRAMMY nominated album by Mali’s star Oumou Sangaré and ‘Red Earth’ the GRAMMY winning Malian project by American jazz singer Dee Dee Bridgewater. When the albums were released Fatou toured worldwide as singer and dancer with both projects.
On her return to France Fatou took the role of Karaba in the popular touring musical ‘Kirikou and Karaba’. She was encouraged to take the role by her friend Rokia Traore who also inspired her to take up the guitar: « To me it was a wonderful and daring thing: a Malian girl with an acoustic guitar. Why should the guitar be only for men? » Fatou bought herself a guitar and started to teach herself, and at the same time began to write down her own compositions.
She made the decision to dedicate herself to her passion, music. She worked to complete an album’s worth of songs and started recording demos for which she composed and arranged all the titles, as well as playing guitar, percussion, bass and singing lead and harmony vocals. An introduction from Oumou Sangaré resulted in a record deal with World Circuit and the recording of her debut album.
Between recording sessions she found time to collaborate on Damon Albarn’s Africa Express and contribute vocals to albums by Cheikh Lô, AfroCubism, Herbie Hancock’s GRAMMY winning Imagine Project and Orchestra Poly-­‐Rythmo de Cotonou.
Fatou’s EP ‘Kanou’ was released on 9 May, followed by her debut full length album ‘Fatou’ on 19 September 2011 to much critical acclaim.
Following the release Fatoumata performed as part of Damon Albarn’s album and live project ‘Rocket Juice and the Moon’ (Honest Jon’s) which featured himself, Tony Allen and Flea. Fatou also featured Roberto Fonseca’s most recent release ‘YO’ and on Bobby Womack’s album ‘The Bravest Man In The Universe’ (XL) which was co-­‐produced by Damon Albarn and Richard Russell.
La Malienne Fatoumata Diawara (tout le monde l’appelle Fatou) est née en 1982. Dès l’enfance, elle danse dans la troupe de son père ; elle rencontre un grand succès en exécutant l’extravagante danse didadi de Wassoulou, le pays de ses ancêtres au Mali occidental. De caractère très indépendant, à son adolescence elle refuse d’aller à l’école et ses parents décident de l’envoyer – c’est une tradition africaine – vivre chez une de ses tantes à Bamako. Elle ne reverra pas son père et sa mère pendant près de dix ans.
Quelque temps après son arrivée, Fatou se retrouve sur un plateau de cinéma, à s’occuper du bébé de sa tante qui est actrice. Séduit par sa beauté, le metteur en scène lui confie une réplique dans le Pouvoir des femmes. Cela conduit Cheikh Omar Sissoko à lui confier l’un des rôles principaux de son film La genèse en 1999. Elle joue aux côtés du comédien Sotigui Kouyaté qui devient une référence dans sa carrière.
À dix-huit ans, Fatou part à Paris pour jouer au théâtre dans Antigone de Sophocle mis en scène par Kouyaté. Après avoir tourné avec la troupe, elle retourne au Mali en 2001 pour le tournage de Sia, film dans lequel elle tient le rôle titre et qui raconte l’histoire d’une figure féminine légendaire d’Afrique occidentale. Il obtient un succès phénoménal dans de nombreux pays ; pour beaucoup de Maliens, de Guinéens, de Sénégalais et de Burkinabés, Fatou EST Sia. Mais malgré les propositions de rôles qui affluent, sa famille souhaite qu’elle se fixe et se marie… Fatou est alors contrainte d’annoncer en direct à la télévision qu’elle abandonne sa carrière d’actrice.
En 2002, le directeur de la compagnie Royal de Luxe vient à Bamako lui offrir un rôle dans son nouveau spectacle. Mais au Mali une femme célibataire n’a pas plus de droits qu’un mineur, et la permission de partir lui est refusée par sa famille. Après avoir réfléchi, Fatou décide de s’enfuir et parvient à embarquer dans un avion, évitant de justesse la police qui est lancée à ses trousses par sa famille pour « kidnapping ».
Avec Royal de Luxe Fatou joue dans le monde entier. Pendant les répétitions et les moments de calme, elle s’amuse à chantonner en coulisses ; en l’entendant, le directeur la fait bientôt chanter pendant les spectacles. Encouragée par l’accueil du public, elle commence entre les tournées à se produire dans des clubs parisiens. C’est là qu’elle rencontre le musicien et producteur malien Cheikh Tidiane Seck qui la fait revenir au Mali pour faire les choeurs sur les albums qu’il réalise pour Oumou Sangaré (Seya) et Dee Dee Bridgewater (Red Earth). Fatou participe aussi aux tournées.
À son retour en France, poussée par Rokia Traoré qui l’encourage aussi à jouer de la guitare, Fatou joue le rôle de Karaba dans la comédie musicale Kirikou et Karaba. Elle raconte en souriant : Une fille malienne avec une guitare acoustique, c’était une chose à la fois merveilleuse et audacieuse. Pourquoi la guitare serait-elle réservée aux hommes ? Fatou apprend donc la six cordes en autodidacte et commence à écrire des chansons. C’est là qu’elle comprend que la musique est sa vraie passion et qu’elle décide de s’y consacrer pleinement. Elle enregistre des maquettes sur lesquelles elle chante et joue tous les instruments. Oumou Sangaré la présente au label World Circuit, l’enregistrement de son premier album peut commencer… Son album Fatou est sorti en octobre 2011.
Entre les sessions d’enregistrements et ses premiers concerts, Fatou trouve malgré tout, le temps de participer au projet Africa Express de Damon Albarn, sans oublier AfroCubism et le projet Imagine de Herbie Hancock et le nouvel album de Bobby Womack.
En janvier 2013 en réponse à la situation au Mali, Fatoumata Diawara a rassemblé une quarantaine de musiciens maliens de renom pour enregistrer le morceau « Mali Ko ». Ont répondu entre autres à son appel Amadou & Mariam, Oumou Sangare, Bassekou Kouyate, Vieux Farka Touré, Toumani Diabaté, Khaira Arby, Kasse Mady Diabaté, Tiken Jah Fakoly, Habib Koité…

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